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MARVIN GAYE – “What´s Going On” (1971)

Por: Juan Luis Arranz

Motown Records, en los años 60 fue el primer sello de negros que cantaban pop para blancos. Berry Gordy, fundador, dueño y señor de la casa discográfica en Detroit, Motown significa Motor Town, la ciudad del motor, Detroit; trató que fuese una especie de familia, tenía sus compositores de éxitos (Lamont-Dozier-Holland), la banda que tocaba en ellos (The Funk Brothers) y los cantantes que los interpretaban (Smokey Robinson, Supremes, Four Tops, Temptations, Jackson 5, Stevie Wonder…)

Marvin Gaye era uno de esos interpretes con varios temas en las listas de éxitos, también era el guaperas de la discográfica, Gordy se encargó de casarle con una de sus hijas, Anna; ahí lo tenemos una vez mas, Motown, la familia.

En 1970, la Motown deja Detroit para trasladarse a Los Angeles; Gaye tenía treinta y dos años, su ultimo éxito, “I Heard It Through The Grapevine” salió en 1968, tres años de sequía eran demasiados, no vivía una buena época, no le gustaba actuar en directo, tenia problemas con las drogas y su matrimonio pasaba por un momento difícil de posibles malos tratos.

Empecemos con la canción que da título al disco, la raíz la encontramos en Al Cleveland, compositor del sello, y Obie Benson, bajista de Temptations, estos escriben una melodía, una especie de canto al hermanamiento universal y se la pasan a Marvin, pensando que encajaba con el estilo jazzístico muy de Gaye, estilo soul suave que pide la canción. En julio entra al estudio para producir él mismo el tema, se rodea de músicos extraordinarios, pero sin experiencia en la producción, las improvisaciones y accidentes se convierten en futuras innovaciones para crear una grabación única.

Trae algunos amigos con los que jugaba al football para que hagan los ruidos de la especie de fiesta en la introducción ; luego le debe al saxofonista Eli Fontaine por improvisar el solo del principio mientras probaba su instrumento, uno de los solos mas reconocibles y recordados del soul. Las líneas de bajo corrieron a cargo del mítico James Jamerson, músico de sesión de The Funk Brothers, la banda del sello, que según la leyenda, en esa época de excesos tomaba tanto brandy al dia que no se tenía en pie, tuvo que tocar tumbado en el suelo.

Otra novedad que ha quedado como algo reconocible fue el double-track de la voz de Gaye que salió accidentalmente, cuando éste escuchó el playback decidió que le gustaba el efecto y lo dejó para la mezcla.

Despúes de terminar de grabarla, todavía, antes de sacar el single, la canción debía pasar por el control de calidad del sello en Los Angeles, pero ésta se publicó antes en la costa este, y fue un éxito allí, antes de que Gordy pudiera objetar algo en contra. Aun asi, éste no estaba nada contento con el resultado, creía que iba a ser un desastre para el sello, en general y para la carrera de Gaye, en particular. El estilo soft-jazz, tipo “mierda de Dizzy Gilespie” como él decía, era altamente retrogrado y se le escuchó decir también que era “la peor canción que había escuchado en su vida”.

Lo que mas le preocupaba era que la temática que podría generar mas problemas a la hora de su difusión en la radio. La canción trata el horror de la guerra, en particular el infierno que estaban viviendo los americanos en Vietnam, tema tabú para los medios de comunicación. Aún así, la radio programó el single y a la semana se vendieron cien mil copias. Tan pronto se colocó numero uno en la lista de soul y numero dos en la de pop, Berry olvidó su enfado, recordemos que la primera canción que editó la Motown en 1963 fue “Money (that´s what I want)”, eso es; el dinero, siempre el dinero.

El resto del álbum se grabó rápidamente en marzo publicándose en mayo, previa remezcla de Gaye en Los Angeles, en abril. No estaba contento con la primera mezcla.

Aquí es donde encontramos lo que hace que este álbum sea diferente, acaba con el espacio entre canción y canción y las entrelaza con la melodía.

Trabajando, en esa segunda mezcla, con el ingeniero de sonido Larry Miles, Gaye dijo que quería “mantener el ritmo vivo como el latido del corazón en una fiesta nocturna”.

Canciones como “Save The Children”, “God Is Love” o “Mercy, Mercy, Mercy”, melodías tratadas con la base en el piano de David Van De Pitte, que convierte, en el clásico que cierra el álbum, “Inner City Blues”,  en arreglos de cuerda, escondidos entre el bajo, la percusión y esos bongos funk que llevan a la canción por esas zonas céntricas pobresde la ciudad, esos barrios marginales , y trata el final del disco hacia una catarsis, dejándonos algo precioso y purificador, la obra maestra de Marvin Gaye.

Algo cambió con este disco en la industria del soul, los singles pasaron a la historia, al comienzo de la década del álbum, del LP, de los años setenta; Marvin Gaye abrió el camino a otro compañero de sello, un chico que ese mismo año al cumplir la mayoría de edad y tomar sus propias decisiones profesionales, se convertiría en el santo y seña de la música soul popular, Stevie Wonder. Pero esa es otra historia.

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